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Grandes epidemias en el mundo

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POR JULIETA ROFFO en Diario Clarín

A lo largo de la historia, desde la Antigua Grecia hasta nuestros días, la Humanidad atravesó varias crisis sanitarias: la “peste negra” es de las más recordadas.

26/07/13 – 15:46

Es cierto que la globalización, y sobre todo la globalización informativa, provoca que en muy poco tiempo, una enfermedad que tiene epicentro en el otro extremo del mundo provoque prevenciones e hipocondría allí donde se recibe la noticia: en algunas horas, pueden agotarse barbijos y alcohol en gel en varias farmacias. Pero la preocupación puede radicar en la Historia: fueron varias las pandemias que azotaron a buena parte de la población mundial a lo largo de los siglos.

La primera en ser documentada fue la “Peste de la Guerra del Peloponeso”, cuyo escenario principal fue Atenas y que se cobró la vida de unos 30 mil ciudadanos de aquella polis griega, hacia el año 430 a.C. En la capital helénica se amontonaban e incineraban los cuerpos, para frenar el contagio, según registró el historiador Tucídides. Muchos años después, hacia 1729, se produjo la primera de las graves epidemias de gripe: se originó en Rusia, y desde allí pasó hacia Estados Unidos y el oeste de Europa.

Una enfermedad que se cobró víctimas en diferentes épocas y en diferentes latitudes es el cólera a lo largo de los siglos XVIII, XIX y XX. La oleada de principios del XIX castigó duramente a Rusia, donde en dos siglos se cobró unas 3 millones de vidas; en París mató a 20 mil habitantes y en Londres a 55 mil. África, especialmente donde las necesidades básicas están más insatisfechas, ha habido brotes en varias oportunidades, y también fue importante el impacto en Sudamérica entre 1991 y 1994 –años en los que el método para purificar el agua se difundía repetidamente-. Entre esos años, murieron 10 mil peruanos.
Durante la década del ochenta del siglo pasado fue descubierto el Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida: el prejuicio y la discriminación llevaron a que se calificara al Sida como un mal que afectaba especialmente a los homosexuales, e incluso se lo llamó “la peste rosa”, y aunque en algunos todavía subsiste esa idea tan errónea como injusta, las estadísticas demuestran que el VIH (virus que puede desencadenar en el síndrome) es un mal que nada tiene que ver con las preferencias sexuales. Según cifras elaboradas en 2009, el Sida se había cobrado unas 25 millones de vidas y era padecido, en ese momento, por unas 40 millones de personas. El continente africano es el que mayor proporción de infectados tiene. Sin embargo, los índices de mortalidad –gracias a la investigación continua en busca de nuevos tratamientos- disminuyen con el correr de los años.

Las dos epidemias que resultaron más feroces para la vida humana fueron la llamada “peste negra” –tal vez la más recordada en el imaginario colectivo- y la “gripe española”. La “peste negra”, un tipo de peste bubónica, tuvo lugar entre 1348 y 1350, con epicentro en Europa: sólo en el Viejo Continente se cobró 25 millones de vidas, casi un tercio de la población total en aquella época. También hubo miles de víctimas en África, y muchos la consideraron “un castigo de Dios” en esos años. La “gripe española” se originó en Kansas, Estados Unidos, pero recibió su nombre porque ocupó especial espacio en la prensa española: ocurrió en 1918 –año en el que la Humanidad ya era diezmada por la Primera Guerra Mundial, contienda de la que España no participaba y por eso prestó especial atención al conflicto sanitario- y mató a entre 50 y 100 millones de personas, entre las cuales la población infantil fue especialmente atacada. A la vez, llegó a contagiar a 1.000 millones de personas, siendo una pandemia de extensión escalofriante. 

En los últimos años, hubo brotes de gripe aviar y de gripe porcina –en 2009, ese fue el mal que provocó el desabastecimiento de alcohol en gel y de barbijos en la Argentina, donde se alargó el receso invernal para postergar el inicio de clases-. La tecnología y la masividad de los medios de comunicación provoca que los síntomas y las prevenciones se difundan rápidamente, y la ciencia logra que la mortalidad pueda combatirse con mejores armas que en la época de la polis griega.

Lea la nota central de esta entrega: “La epidemia de polio me marcó para siempre”. Por María Angelina Sánchez.

Nota del blog:

Si te interesa el tema, date una vuelta por estos sitios:

Análisis de la descripción de la peste de Tucídides (II,47-54) y el inicio del tratado De morbo sacro contenido en el Corpus Hippocraticum

La peste de Atenas y Tucídides

¿Qué fue la plaga de Atenas? Paper sobre infectología.

La peste negra.

La Muerte Negra. La catástrofe más grande de todos los tiempos. Ole J. Benedictow describe cómo calculó que la Peste Negra mató a 50 millones de personas en el siglo XIV, o sea, el 60 por ciento de la población total de Europa.

Los caminos del cólera en Argentina en la segunda mitad del siglo XIX, por Adrián Carbonetti.

Epidemias y pandemias en la Historia de la Humanidad.

SIDA: Historia de una nueva enfermedad. Especial del diario El Mundo de España.

 

 

 

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