Apartheid en blanco y negro

Desgarradoras fotos del pasado que siguen indignando conforman la mayor retrospectiva de Ernest Cole, que ahora se expone en la Galería de Arte de Johannesburgo.

Por CELIA W. DUGGER – The New York Times en Revista Ñ

Cuando tenía apenas veintitantos años, Ernest Cole, un fotógrafo que medía 1,52 m, creó uno de los registros de imágenes más aterradores de lo que era ser negro en la Sudáfrica del apartheid. Se exilió en 1966, y al año siguiente su trabajo se publicó en los Estados Unidos en forma de libro, House of Bondage (La casa de la esclavitud), pero las fotos se prohibieron en su país natal, donde tanto él como su trabajo siguieron siendo muy poco conocidos.

Durante buena parte de fines de los años 70 y la década de 1980, Cole vivió en las calles de Nueva York. Murió en 1990, a los 49 años, apenas una semana después de que Nelson Mandela recuperara la libertad. Su hermana viajó a Sudáfrica con sus cenizas.

Por fin, Cole es objeto de otro tipo de recepción. La mayor retrospectiva de su trabajo ahora se expone en la Galería de Arte de Johannesburgo, que se construyó con estilo neoclásico hace casi un siglo, en una época en que en Sudáfrica se amasaban grandes fortunas mineras sobre la base de la mano de obra negra. La muestra sigue teniendo la capacidad de generar estupor e indignación.

“¿Cómo los blancos pudieron hacernos esto?” preguntó Lebogang Malebana, de catorce años, ante una foto de reclutas para una mina de oro a los que se había hacinado desnudos en un recinto destartalado a los efectos de revisarlos.

“¿Cómo era posible que pusieran a hombres negros desnudos en esa situación de exposición?” Lebogang, que cursa octavo grado, vive en un departamento cerca de la galería. Su madre trabaja como mucama y su padre está preso. “Es muy triste”, dijo mientras se demoraba ante las imágenes en blanco y negro.

“Siento rabia”, afirmó Jimmy Phindi Tjege, de 27 años que, al igual que muchos jóvenes sudafricanos negros, nunca tuvo trabajo , mientras señalaba el resto de la galería. “Esta sala está llena de rabia.” Las fotos y los epígrafes de Cole desbordan emociones desgarradoras. Junto a la foto de una mucama que sostiene a un bebé blanco que apoya los labios en la frente de la mujer, el epígrafe dice: “A los sirvientes no se les prohíbe amar. La mujer que sostiene al bebé dijo: ‘Quiero a esta nena, por más que cuando crezca me va a tratar como lo hace su madre’.” El año que viene la muestra se trasladará a Pretoria, donde aún vive la familia de Cole, y luego a otras ciudades sudafricanas. También está previsto realizar una gira por los Estados Unidos.

Cole, que era hijo de una lavandera y un sastre, abandonó sus estudios secundarios en 1957, a los 16 años, cuando entró en vigor la ley de educación bantú, que asignaba a los negros a trabajos no calificados. A los 20 años, las autoridades del apartheid desmantelaron el barrio negro donde vivía su familia.

Fingió ser huérfano y persuadió a los burócratas del apartheid de que lo reclasificaran como “de color”, mestizo, a pesar del negro de su piel. Su capacidad para pasar por “de color” le dio la movilidad que le permitió desarrollar su fotografía.

A mediados de los años 70, un Cole paupérrimo perdió sus fotos y negativos, que se remataron como objetos no reclamados.

Durante años circularon rumores de que las imágenes habían sobrevivido y se encontraban en Suecia. Cuando el fotógrafo sudafricano David Goldblatt recibió el premio Hasselblad en 2006 y viajó a Gothenburg, Suecia, para recibirlo, le mostraron las fotos. “No pueden permanecer en una bóveda”, dijo.

La Fundación Hasselblad organizó la muestra de Cole. “No sólo era valiente”, declaró Goldblatt. “No sólo era emprendedor. Era un fotógrafo excelente.”

Nota de Cartelera:

Si te interesa el tema, pasá por Africanegra, para ver algunas de esas fotografías de Ernest Cole.

 

 

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